Résumé
thumb|Les anneaux de Saturne. Les anneaux de Saturne sont les anneaux planétaires les plus importants du Système solaire, situés autour de la géante gazeuse Saturne. Bien qu'ils semblent continus vus depuis la Terre, ils sont en fait constitués d'innombrables morceaux de glace (95 à 99 % de glace d'eau pure selon les analyses spectroscopiques) et de poussière dont la taille varie de quelques micromètres à quelques centaines de mètres ; ils ont chacun une orbite différente. L'ensemble des anneaux forme un disque d'une largeur de (les anneaux principaux s'étendent de ) comportant plusieurs divisions de largeurs diverses et d'une épaisseur de . Invisibles à l'œil nu depuis la Terre, les anneaux de Saturne ont cependant une brillance suffisante pour être observés avec des jumelles. Ils ont été aperçus en 1610 par le savant italien Galilée grâce à une lunette astronomique de sa conception. Celui-ci interpréta ce qu'il voyait comme de mystérieux appendices. Bénéficiant d'une meilleure lunette que Galilée, le Hollandais Christiaan Huygens va découvrir qu'il s'agit en fait d'un anneau entourant Saturne. La sonde Cassini de la NASA (dans ses derniers mois de service, publiés en ), a montré que la masse des anneaux est faible et qu'une suie micrométéorique pénètre abondamment le système saturnien, ce qui plaide pour une date de formation récente de ces anneaux : quelques centaines de millions d'années peut-être alors qu'on admettait généralement qu'ils dataient de la formation du système solaire. thumb|upright=0.5|left|Galilée. Le savant italien Galilée a été le premier à observer les anneaux de Saturne, le , à l'aide d'une lunette de sa fabrication, mais il n'a pu en identifier la forme. . Il a vu ces « taches » comme . Il a également décrit que Saturne semblait avoir des « oreilles » ou des « anses ». En 1612, le plan des anneaux était orienté directement vers la Terre, et les anneaux semblaient disparaître. Mystifié, Galilée s'était demandé : , en faisant référence au dieu de la mythologie romaine Saturne qui dévorait ses propres enfants pour éviter qu'ils ne le renversent.
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